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Por fin vuelven los playoffs al Camden Yards

BALTIMORE – Los Orioles de Baltimore—ex Carmelitas de San Luis y primeros Cerveceros de Milwaukee (1901)– fueron en una época una de las franquicias más envidiables de Grandes Ligas.

De 1966 a 1983, ejecutando lo que se calificaba como la Oriole Way (la Manera de los Orioles), Baltimore fue a ocho postemporadas y seis Series Mundiales, ganando el Clásico de Otoño en tres ocasiones (1966, 1970 y 1983). De 1968 a 1985, los Orioles tuvieron 18 temporadas consecutivas con récord ganador.

Con nombres sonoros del béisbol como Frank Robinson, Brooks Robinson y Jim Palmer, seguidos luego por Eddie Murray, Mike Flanagan y Cal Ripken Jr.–entre muchísimos otros bajo el mando del manager Earl Weaver—Baltimore siempre era señalado como fuerte favorito para conquistar el banderín de la Liga Americana.

El pitcheo abridor y el bateo de poder eran los elementos más emblemáticos de aquellos Orioles. ¿Quién podrá olvidar una rotación de cuatro ganadores de 20 juegos en 1971? Ese año alcanzaron la cifra mágica Palmer, Pat Dobson, Dave McNally y el cubano Miguel Cuéllar. Y siempre se recuerda la frase del pugnaz Weaver, quien “jugaba para el jonrón de tres carreras.”

Después de 1983, cuando los Orioles ganaron la Serie Mundial con Ripken Jr., Murray y otros, empezó un largo declive del equipo.

Nadie aquí quiere recordar la temporada de 1988, cuando Baltimore empezó con 0-21 y terminó con 107 derrotas. Con la excepción de 1996 y 1997, los Orioles no habían visto nada de postemporada desde aquel 1983. De 1998 al 2011, Baltimore tuvo 14 campañas negativas en forma consecutiva.

Esta ciudad cuenta con una gran tradición beisbolera, pero es una fanaticada que ha sufrido mucho durante casi 30 años. Llegando al 2012, no había mucho motivo para pensar que este año sería diferente a los otros, a pesar del buen mes final del equipo bajo Buck Showalter la temporada pasada. Pero aquí están, luego de una campaña de 93 triunfos y una victoria sobre los Rangers en el comodín.

Ahora, unos fans que han esperado 15 años para ver béisbol importante en octubre en el Oriole Park del Camden Yards tienen su momento por fin.

“Es fenomenal; se me pone la piel de gallina cuando pienso en eso”, dijo el relevista de los Orioles, Brian Matusz. “Es emocionante traer los playoffs de regreso a Baltimore.”

Caminando por las calles de la zona Inner Harbor del centro de Baltimore, se percibe el entusiasmo. Montones de personas con camisetas y jerseys de los Orioles, asistiendo a los tantos bares y restaurantes, esperaban el primer juego de playoffs aquí desde el 15 de octubre de 1997, cuando los Indios eliminaron a los locales en la Serie de Campeonato de la Liga Americana. Hasta el equipo de fútbol americano (Baltimore Ravens), franquicia mucho más exitosa en el terreno que los Orioles en la última década, tuvo mucha competencia este día del arranque de la Serie Divisional entre Baltimore y los Yankees.

Sin importar qué pase en esta serie, me parece sumamente importante que fieles fanaticadas de ciudades de mucha tradición sean premiadas de vez en cuando. Así es el caso de los sorpresivos Orioles y sus seguidores.

“Baltimore es una gran ciudad de béisbol”, dijo el receptor de los Orioles, Matt Weiters. “Vimos eso durante todo el año. Mientras más ganábamos, más llegaban los fanáticos. Qué grandes son los fans que tenemos aquí.”

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